Petróleo

Grandes empresas petrolíferas trabalham para criar um papel para biocombustíveis mais ecológicos

Durante séculos, o mundo agonizou sobre sua relação com o lixo – enterrando-o, queimando-o, lavando-o. Mas os empresários da Fulcrum BioEnergy estão agora tentando transformá-lo em combustível para aviação. Materiais orgânicos como cascas de banana serão colocados em um recipiente para se decompor sob pressão e calor, em um processo semelhante à criação de combustíveis fósseis ao longo de centenas de milhões de anos.

A empresa californiana está investindo US $ 280 milhões em uma fábrica perto de Reno, Nevada, que, uma vez totalmente operacional, deverá produzir 10 milhões de galões de “syncrude” renovável por ano a partir de material orgânico que seria desperdiçado, que pode então ser refinado em combustível de transporte.

O empreendimento está sendo apoiado pela petrolífera BP , que destinou US $ 30 milhões ao Fulcrum em 2016, na esperança de roubar uma marcha sobre produtores rivais cujos biocombustíveis são produzidos principalmente a partir de milho, cana-de-açúcar ou óleos vegetais. “Se você quiser descarbonizar [o sistema energético], os biocombustíveis têm um grande papel a desempenhar”, diz Dev Sanyal, responsável pelo negócio de energia alternativa da BP.

A BP já possui um dos maiores negócios de biocombustíveis operados do mundo, empregando cerca de 6.000 pessoas em três unidades de processamento de cana-de-açúcar no Brasil. O negócio tradicional de biocombustíveis da BP é comercialmente atraente e lucrativo, diz Sanyal, mas seu objetivo é tornar outras tecnologias mais avançadas, como opções viáveis ​​para biojato.

Novas inovações que permitem a produção de biocombustíveis a partir de resíduos vegetais não comestíveis são vistas como mais sustentáveis ​​e socialmente responsáveis, após uma reação contra o uso de culturas alimentares na produção de biocombustíveis. “A questão é como você comercialmente produz estes em escala”, diz o Sr. Sanyal.

Mais das grandes empresas de petróleo e gás do mundo estão agora concentrando seus gastos com pesquisa e capital de risco nas tentativas de expandir a produção de estoques de combustíveis líquidos mais ecológicos. A Exxon Mobil, dos EUA, por exemplo, está realizando pesquisas sobre como criar biocombustíveis a partir de algas.

A maioria das empresas reconhece que as políticas de mudança climática irão restringir a trajetória ascendente do consumo de petróleo nas próximas décadas. Mas eles também estão apostando na demanda contínua por combustíveis, particularmente para caminhões pesados ​​e aviões. Isso ocorre porque os grupos moto propulsores elétricos normalmente não podem competir com altas taxas de energia-peso entregues pelos motores combustíveis que são necessários para muitos modos de transporte.

Embora os biocombustíveis criem emissões de carbono semelhantes aos combustíveis fósseis após a combustão, suas credenciais verdes são baseadas no fato de que elas são produzidas a partir de material orgânico que só recentemente absorveu dióxido de carbono da atmosfera. Esses biocombustíveis mais verdes são normalmente consumidos pela mistura de pequenas quantidades com estoques tradicionais de combustível fóssil líquido.

Mas, à medida que a demanda por energia de transporte cresce, mais suprimentos alternativos serão necessários à medida que o mundo tenta se afastar de combustíveis líquidos mais sujos, dizem analistas e executivos de companhias de petróleo. Segundo a Agência Internacional de Energia , se o mundo quiser transformar o sistema energético até 2030 para lidar de forma significativa com as emissões de carbono, a produção anual de biocombustíveis para transporte terá que triplicar a partir dos níveis de produção de 83 milhões de toneladas de equivalentes de petróleo alcançados em 2017.

Este cenário, que alinha o futuro uso de energia do mundo com as ambições estabelecidas no acordo climático de Paris, exigirá maior uso de biocombustíveis em mais setores de transporte, incluindo transporte marítimo e aviação. Mas o mundo está ficando aquém dessa ambição. “A produção [de biocombustíveis] não está crescendo rápido o suficiente para atender a essa demanda”, disse o IEA em um relatório de janeiro.

Aumentar essa produção em três vezes até 2030 exigiria um crescimento médio anual composto da produção de 10% até então. No entanto, o crescimento anual de apenas 2,5% é previsto nos próximos cinco anos. Para alguns, a ampliação do uso de biocombustíveis permanece controversa em quaisquer termos. Alguns críticos afirmam que eles estão freqüentemente longe de “neutros em carbono” ao longo de todo o seu ciclo, da produção ao consumo.

Outros apontam exemplos de rupturas no uso da terra, ameaças à biodiversidade e deslocamento de alimentos criados por projetos de biocombustíveis. Além desse debate, os biocombustíveis podem oferecer um apelo extra aos países preocupados com sua segurança energética, já que podem ser produzidos internamente a partir de culturas e resíduos para reduzir as importações de petróleo e gás estrangeiros que muitas vezes podem prejudicar as reservas de moeda estrangeira dos países mais pobres.

Mas, praticamente, uma grande mudança tecnológica é necessária para garantir que os biocombustíveis avançados controlem uma fatia maior dos combustíveis para os transportes até 2030, diz a AIE. A produção de biocombustíveis avançados a partir de matérias-primas de culturas não alimentares – o tipo mais sustentável – permanece limitada.

“A menos que o aprendizado tecnológico e o aumento da produção reduzam significativamente os custos, os biocombustíveis avançados continuarão a custar mais do que os combustíveis fósseis, exigindo apoio contínuo à política para garantir sua viabilidade comercial”, afirma a AIE.

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